Pensez aux Hébrides extérieures d’Écosse et l’esprit dessine automatiquement une image de mystérieuses îles stériles ancrées dans la tradition gaélique. C’est ça et plus encore.

Isolée et peuplée de personnes autonomes et sympathiques qui apprécient les termes famille, maison et communauté, l’île de Barra est un endroit parfait pour une escapade tranquille et en plein air entre terre et mer. Sur une île essentiellement dépourvue d’arbres, un peu plus d’un millier de personnes vivent une vie au plus près de la mer et des saisons.

Barra est un endroit d’une beauté austère où les collines rocheuses rugueuses tombent jusqu’à la mer. Le vert des herbes et des broussailles basses contraste fortement avec les bronzages et les gris glaciaires rugueux des endroits les plus élevés de l’île. La mer sur les bords et les vents de l’Atlantique balaient cette partie la plus méridionale (à l’exception de la petite île Vatersay qui y est reliée par une chaussée) des Hébrides extérieures.

4000 ans d’histoire

Certaines fouilles récentes de l’île indiquent qu’elle est peuplée depuis plus de 4 000 ans. Les Irlandais ont fait leur marque ici, comme ils l’ont fait partout dans les Hébrides. Des moines, des «saints» et des colons celtiques sont venus ici d’Irlande, restant pour créer la forte langue et les coutumes gaéliques qui persistent encore ici. En effet, il est dit que Saint Brendan a débarqué ici au VIe siècle lors de son voyage de découverte en Amérique.

Il s’agit de l’antre insulaire du clan MacNeil, à qui l’île a été concédée en 1427. Le siège du clan MacNeil est le château de Kisimul , s’élevant directement des eaux de Castlebay, le chef-lieu de l’île et son port principal. Un petit bateau de la jetée de la ville, en face de la poste, amène les visiteurs à explorer le château, mais selon son propre horaire. Bien que le château se trouve sur une petite île (qu’il recouvre presque entièrement) dans la mer à la tête du port, il possède sa propre alimentation en eau douce et on pense qu’il se trouve sur le site d’un fort préhistorique. Bien que ses origines soient inconnues, son origine remonte probablement au Xe siècle. Au coucher du soleil, il semble briller comme si ses murs de pierre étaient en feu.

Castlebay est la ville principale de Bara

Castlebay s’élève de son port en rangées de quelques dizaines de bâtiments qui montent à flanc de colline et est surmontée de l’église de granit Saint-Brendan, son clocher carré confirmant le long héritage catholique de l’île. Le Castlebay Hotel et le Craigard Bar accueillent les voyageurs depuis leur perchoir à flanc de colline, et les habitants partagent les tables de pique-nique devant le Kisimul Café sur Pier Road avec les touristes. Un petit centre d’information se trouve juste à côté de Pier Road, à quelques centaines de mètres de l’embarcadère des ferries.

Pour explorer l’île, dirigez-vous vers l’ouest en dehors de la ville le long de la route A888, également connue sous le nom de The Square, ainsi nommée parce qu’elle longe le périmètre extérieur de l’île en formant un carré. Le voyage autour de la place est d’environ douze miles, encerclant les plus hauts sommets de l’île, Ben Heaval (1 200 pieds) et Ben Tangaval (1 100 pieds). En quittant la ville, les visiteurs passent par le Dualchas, le centre du patrimoine de Barra. Juste au-delà, surveillez le mémorial touchant aux morts de la guerre de l’île.

A une courte distance sur la route se trouve la distillerie Barra, qui fabrique un whisky single malt remarquable. Juste au-delà se trouve la première des grandes plages de la côte ouest, Tanglesdale Beach avec des hectares de sable blanc. A proximité, l’hôtel Isle of Barra dispose d’une bonne salle à manger. Des plages de sable blanc s’étendent tout le long de cette côte jusqu’à ce que The Square tourne vers l’est. Les golfeurs qui souhaitent jouer sur le parcours le plus à l’ouest des îles britanniques doivent suivre la route à gauche, peu après avoir dépassé l’église de Barra en Écosse.

Piste de l’aéroport de Barra sur la plage

Plus loin sur The Square, un virage à gauche mène à l’aéroport de Barra. L’aéroport se trouve à Traigh Mor, une immense plage de sable blanc où des avions réguliers atterrissent à marée basse, un processus fascinant à regarder. La plage est disponible, sauf pendant les débarquements, mais de l’autre côté de la rue, un sentier mène à une autre plage de sable blanc magnifique de plusieurs centaines de mètres de long et adossée à des dunes.

Au-delà de l’aéroport, l’église de Cille Bharra (église St Barr) est un excellent exemple de peuplement ecclésiastique très ancien, datant du début du Moyen Âge et peut-être plus tôt. Un cimetière entoure les ruines d’une ancienne église et d’une autre qui a été restaurée. À l’intérieur de la chapelle en ruine se trouvent des sépultures et l’ensemble du complexe est entouré d’autres tombes, anciennes et modernes. À l’intérieur de la chapelle nord intacte, cherchez des croix celtiques médiévales.

L’écosystème rare de Machair

La place continue vers le sud le long de la côte est escarpée de l’île et se termine là où elle a commencé, à Castlebay. Tout le long des côtés de l’autoroute, en particulier le long de la rive ouest, se trouve le machair , un écosystème fertile de marais, de prairies et de tourbières composées de sables coquillages soufflés par le vent le long d’une plaine côtière basse. C’est l’un des écosystèmes les plus rares d’Europe. Parsemés de petits cottages de petits fermiers et des maisons des familles qui cultivent ces terres délicates. Le machair vert et confortable offre un contraste saisissant avec les hauts plateaux rocheux du centre, dépourvus de toute végétation.

Comment se rendre à Barra

L’accès à Barra se fait via les ferries Caledonian MacBrayne depuis Oban et depuis Lochboisdale sur South Uist. Ce système de ferry permet de parcourir la longueur des Hébrides extérieures de Castlebay à Stornoway sur l’île de Lewis. Des vols sont également disponibles depuis Glasgow et l’île de Benbecula. En plus des ferries, le navire de croisière boutique cinq étoiles Hebridean Princess escale fait ici sur bon nombre de ses itinéraires au départ d’Oban et les passagers reçoivent une visite de la place, de l’aéroport et de Cille Bharra. Bien qu’une voiture puisse être amenée sur le ferry depuis Oban, l’île est suffisamment petite pour être facilement vue depuis le siège d’un vélo qui, avec des kayaks, peut être loué sur l’île

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