Éloignez-vous des plages de vacances de Chypre et un monde d’endroits sauvages, d’arbustes aromatiques, de fleurs exotiques et de superbes promenades sauvages vous enchantera.

L’air frais et humide pendait comme un voile au-dessus du petit ruisseau turbulent, les imposantes parois rocheuses de chaque côté étaient lissées par du papier de verre pendant des millénaires par ses eaux. Des racines de figuier pendaient d’en haut comme les tentacules d’une pieuvre géante et de l’eau s’égouttait sur des fougères aux cheveux vierges d’un vert vif vivant de certaines fentes étroites dans le calcaire grisonnant.

Après trois ou quatre kilomètres de marche le long des gorges d’Avakas à l’ouest de Chypre, il s’avérait impossible de grimper plus loin. Le cours d’eau clair, confiné par les falaises abruptes se refermant des deux côtés, était trop profond et ses eaux trop froides.

Bronzer sur une plage… ou trouver le vrai Chypre

Il y a deux Chypres. Pas les moitiés grecques et turques évidentes. Mais la Chypre développée fréquentée par la plupart des vacances à forfait et – pour le moment, de toute façon – la Chypre sous-développée, hors des sentiers battus.

Donc tu as un choix. Vous pouvez rôtir sur un mètre carré de sable très contesté à Coral Bay, une baie encombrée de corps. Vous pouvez sortir en discothèque toute la nuit à Agia Napa. Et vous pouvez risquer d’être fauché par l’un des nombreux autocars de tourisme de Troodos, pas un village mais une file de boutiques ringardes et de vilaines tavernes de fast-food perchées dans les montagnes.

Ou vous pouvez explorer Chypre « alternative ». C’est ainsi que nous avons trouvé notre chemin dans les magnifiques gorges d’Avakas après avoir garé notre voiture de location sur la piste défoncée à un kilomètre au nord du village d’Agios Georgios près de la baie de Lara au nord-ouest de Pafos et en suivant un panneau en bois brut.

The Gorge…ous Avakas

Alors pour commencer, une stimulation sérieuse, sensuelle, olfactive ! La promenade vous emmène d’abord à travers des plantations de pamplemousses et d’oranges dont le parfum est un pur délice, flottant délicatement sur la brise et un contrepoint au bavardage irrépressible de centaines de petites fauvettes sardes qui rôdent qui connaissent évidemment un bel endroit quand elles en sentent un.

Après cela, le chemin devient lentement plus étroit et plus rocheux au fur et à mesure que vous vous déplacez vers l’amont. Des falaises de calcaire blanc brûlé de chaque côté se rapprochent. Les genévriers phéniciens avec leurs baies rouges brûlées laissent de la place à de temps en temps des olives sauvages, des lauriers-roses coriaces à longues feuilles et quelques lentisques avec leurs feuilles fraîches et leur écorce avec sa résine piquante utilisée faire du mastic.

Sur le sol caillouteux, les petites trompettes jaunes des fleurs d’Oxalis rivalisent pour attirer l’attention avec les fleurs fines comme du papier des anémones couronnées, d’un blanc éclatant avec des centres noirs comme du charbon.

Jolie et parfumée comme elle est, la gorge d’Avakas est proche de l’habitation. Mais marchez plus à l’ouest le long de la péninsule d’Akamas sur laquelle il se trouve – sans doute la plus grande zone de terres non développées restant autour de la Méditerranée – et presque toute l’influence humaine s’estompe.

Arbustes aromatiques et pléthore d’animaux sauvages

Nous avons suivi la piste défoncée le long de sa côte sud, une marche de 25 kilomètres d’Agios Georgios en passant par la longue étendue de sables caramel de la baie de Lara jusqu’à la pointe de la péninsule au cap Arnaoutis. Plusieurs de ces plages sont des lieux de ponte en été pour les tortues caouannes, parmi les rares à ne pas être dérangées sur toute l’île.

La côte sud de l’Akamas a peu d’ombre précieuse, son calcaire usé par les intempéries comme un trottoir sculpté par le sable soufflé par le vent en cercles tourbillonnants complexes et des creux poussant une pléthore d’arbustes; genévrier de couleur olive foncé, quelques pins rabougris et cistes fleuris d’un rose délicat.

Toute la journée, nous n’avons vu aucun autre promeneur bien que la solitude soit parfois interrompue par l’omniprésent 4×4, souvent, semblait-il, transportant des touristes pour une supposée «expérience de nature sauvage». Mais éloignez-vous un peu de la piste et l’Akamas se sent à vous – et à vous seul.

Les hirondelles effectuaient des sorties de mitraillage à basse altitude au-dessus des sommets de la brousse pour attraper des insectes en suspension dans l’air tandis que les parulines de Chypre – que l’on ne trouve nulle part ailleurs dans le monde – aux têtes noires sur les sommets de la brousse, vibraient de leurs puissantes chansons bavardes comme des divas d’opéra à La Scala.

Des flocons de neige d’été avec leurs petits bouquets de fleurs blanches tombantes en forme de cloche et des globes d’orchidées d’un rose intense, pointaient entre les arbustes. Il y avait des papillons bleus et jaunes qui passaient en courant, trop rapides à identifier, sur la brise heureusement rafraîchissante venant de la mer bleu azur. Il vraiment est cette couleur.

Saveurs délicates des aliments locaux

Et puis il y avait l’arôme. De sauge, de thym, de romarin, peut-être de sarriette et d’autres herbes sauvages. Ils rappelaient les saveurs délicates des herbes sauvages et du jardin infusées dans les superbes mezes du soir à la taverne Seven St Georges (sans relation) de George et Lara Demetriades, à la périphérie de la ville de Pafos.

Sans menus – et sans poisson (« la Méditerranée est tellement surexploitée » était le raisonnement inattaquable de George) – vous êtes servi avec un petit plat délicatement parfumé après l’autre, le tout accompagné de pain de sultane divin et de vin maison. Vous arrêtez quand vous le souhaitez. Mais étions-nous heureux d’avoir laissé de la place pour les merveilleux desserts de Lara.

Leur taverne est un monde à part des tavernes fastueuses du bord de mer et des fast-foods de Pafos, un peu comme la différence entre les Akamas et Agia Napa.

Le terrain plus montagneux qui longe la colonne vertébrale de l’Akamas est accessible depuis le village de Drousia où nous avons loué un petit appartement blanchi à la chaux avec des poutres en bois dans une maison en pierre rénovée. Vous pouvez vous diriger vers le nord-ouest à environ 8 kilomètres du village sur une piste jusqu’au site de pique-nique Smiyies à l’ombre des pins, puis marcher vers l’ouest.

Un itinéraire alternatif part du pot de miel touristique des thermes d’Aphrodite sur-médiatisés sur la côte nord d’Akamas. La légende raconte que la déesse de l’amour y baignait et « divertissait » ses amants. Des bus remplis de touristes visitent l’endroit, une petite piscine insignifiante et plutôt sale alimentée par un ruisseau ombragé par des figuiers.

« Pourquoi diable se serait-elle baignée là-dedans plutôt que dans la mer chaude en train de lézarder ces merveilleuses plages à quelques mètres de là », a commenté un autre marcheur résumant son sentiment d’incrédulité.

Les « Bains », cependant, se sont avérés un bon point de départ pour un chemin en zigzag à travers le genévrier, le balai espagnol à fleurs jaunes et l’arbre de Judée à fleurs roses vibrantes occasionnelles jusqu’aux hauteurs des Akamas.

Ébloui par les fleurs

Nous passons devant des bouquets de cyclamens roses et blancs, de délicates anémones jaune citron et des glaïeuls des champs vermillon de rouge à lèvres parmi une pléthore d’autres fleurs.

En contrebas, les champs herbeux résonnaient des cris perçants des mâles Francolins noirs. Oiseaux terrestres tachetés ressemblant à des tétras, Chypre est aussi loin à l’ouest qu’ils viennent. Oiseaux du Moyen-Orient et de l’Inde, ils ont été abattus presque jusqu’à l’extinction ici dans les années 1970. Aujourd’hui, ils sont à nouveau abondants.

Ceux-ci, quelques autres oiseaux résidents, ainsi que de nombreux autres qui utilisent Chypre comme escale de ravitaillement sur leur route de migration de l’Afrique vers l’Europe de l’Est, au nord au printemps et au sud à nouveau en automne, font de l’île un lieu attrayant pour les vols d’ornithologues britanniques. Aucune entreprise de tourisme animalier qui se respecte n’omet Chypre de ses destinations mondiales.

Un autre jour…. et un ciel clair au-dessus des montagnes faisait signe. Mais pas aux villages touristiques avec leurs autocars omniprésents dans la partie du mont Olympe des montagnes Troodos visitées par un million de personnes par an.

Nous nous sommes plutôt dirigés vers Cedar Valley, balisé le long de 18 kilomètres de piste au nord-est du village de Pano Panagia. Loin de toute habitation, au fond de la vallée, nous avons parcouru un chemin enneigé à travers des pins aromatiques, des platanes, des mélèzes et des cèdres jusqu’aux sommets des montagnes de la réserve naturelle de Tripylos.

Cela nous a donné une vue sur peut-être la moitié de l’île sur les branches vertes mousse et plates des élégants cèdres du Liban dans la vallée en contrebas.

Nous n’en avons pas repéré un, mais c’est ici que se trouve le territoire du mouflon sauvage, un mouton sauvage de couleur beige aux cornes recourbées – plutôt un sosie d’antilope – autrefois au bord de l’extinction mais qui se porte bien maintenant.

De retour en contrebas, le monastère voisin de Kikkos, avec ses cloîtres paisibles et son musée aux icônes anciennes, vaut bien une visite. L’archevêque Makarios était un novice ici. Il propose un hébergement gratuit mais uniquement pour une nuit et uniquement si vous êtes orthodoxe. Il est réservé des mois à l’avance.

En venant de l’est, faites attention à un panneau routier à environ 3 kilomètres avant Kikkos qui dit « Cachettes EOKA, 2 km ». Une promenade ou une voiture le long de la piste accidentée révèle quelques bunkers en béton utilisés par les combattants chypriotes grecs dans leur conflit des années 1950 avec les Britanniques.

C’est un rappel qu’au milieu de toute cette beauté, il y a eu des conflits.

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